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Chipmaker's Magic: Sequoia China and US Join Forces to Invest in Graphcore

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英国芯片制造商Graphcore日前宣布获得由红杉资本中国基金与红杉资本美国基金共同领投的5000万美元C轮融资。在过去的18个月里,Graphcore先后完成了A轮和B轮共计6000万美元融资。

这家地处欧洲的Graphcore芯片企业具有何种魔力,能吸引到红杉资本中美两地基金共同投资,并被视为英国下一个最大的人工智能硬件制造商?

英国历来居于芯片行业的中间地带,而在业界颇具知名度的Graphcore继承了英国在这一领域的优良传统。为了推动下一波创新浪潮,Graphcore近期推出了“智能处理单元”(IPU),这是一种专门为机器学习算法而设计的新型芯片,经过一次产品迭代后,其性能比GPU提升了100倍。这种芯片可以部署于各种机器学习的应用,例如物联网设备、自动驾驶、云计算以及机器人等领域,越来越多的企业将使用这些技术。而在所有刚进入这一市场的新公司中,Graphcore走在了发展的最前列,吸引了最为复杂的客户群体。而且Graphcore的创始人团队并非芯片领域的新人,他们曾成功地开发出11款微处理器,已将其销售到全球市场。

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红杉资本全球执行合伙人沈南鹏表示:“人工智能正在重塑硬件,这是一个巨大的产业机遇。45年前,红杉资本创始人唐・瓦伦丁(Don Valentine)离开美国国家半导体公司开始投资之旅,挖掘出一批当时潜力巨大的芯片领域初创企业,并帮助这些公司实现长远发展。我们此次投资的Graphcore公司,将致力于打造计算新时代中最优秀的智能处理器,让创新者在人工智能和机器智能方面取得新突破。 与此同时,红杉资本作为一家国际化投资机构,可在全球范围内撬动更多资源为不同国家和地区的创新企业提供支持与帮助。”

根据IDC的预测,2017年全球认知计算和人工智能收入规模将达到125亿美元,同比增加59.3%。企业级用户将在未来五年内大幅增加在这一领域的支出,到2020年的复合年增长率将达到54.4%,收入将突破460亿美元。AI芯片技术显然将是这股发展浪潮中重要的支撑力量。

红杉资本美国基金合伙人马特・米勒(Matt Miller)表示,在决定投资这家公司之前,红杉洞察到此行业的发展趋势,着手全面研究了芯片市场,分别和来自美国、欧洲、以色列及中国的团队会面,向机器学习行业、企业技术领域及大型的云服务提供商寻求建议。其间,Graphcore团队的技术能力以及在潜在客户群中的良好口碑令他印象深刻。

Graphcore首席执行官尼格尔・图恩(Nigel Toon)坦言,在接受尽职调查之前,未与红杉资本有过合作,但他从市场上获取的反馈信息显示:红杉资本十分严格,他们将驱动你取得比原计划还要大的成就,同时也会提供非常多的支持——不但可以引荐高端人脉资源和提供丰富的行业经验,还可以帮助企业找到优秀的员工。

未来,借助红杉资本在中美两地市场强大的影响力,Graphcore将得以在全球这两大市场快速扩大团队并进行业务布局。尼格尔・图恩称:“风险投资在过去帮助建立伟大公司方面拥有非常好的纪录。Graphcore立志成为英国最大的上市公司,我们很幸运,已经与其中多家投资机构和重要的战略投资者建立合作关系。在这其中,最为突出的是红杉资本。”此前,该公司还吸引了ARM创始人Hermann Hauser、DeepMind联合创始人Demis Hassabis、Atomico与计算机产业巨头的投资。

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红杉资本作为全球众多科技巨擘的早期私募基金投资者,投资表现优异,硕果累累:苹果、甲骨文、雅虎、谷歌、YouTube、PayPal、Instagram、WhatsApp、爱彼迎等等。而且,红杉资本过往在芯片企业的投资记录十分出色,如在很早期就完成了对英伟达的A轮投资,支持该公司在2000年完成上市,其股票价格过去两年增长了大约7倍,市值增长超过1000亿美元。如今,红杉资本更加充分认识到机器智能的重要性,以及它将为下一个十年及未来计算技术带来颠覆的可能性。